德国 八度Octave HP 500 SEMRE 130 II 真空管前、後級擴大機

二十多年來,OCTAVE不斷製造高品質、性能穩定和可靠的產品。他的背後構想是對音樂的熱誠、結合別出心裁的電路設計技巧與絕對追求完美的承諾。技術創新、製作完美、絕對安全和方便用戶操作的放大器,展現出音樂的優雅美態,同時讓純真的音樂活現家中。

OCTAVE為何與眾不同?是「高度傳真的真實音樂性只能以真空管實現」這個信念麼?確實如此!不過卻不是唯一的因素。我們賴以成功的秘訣在於OCTAVE的混合技術(hybridtechnology),也就是傳統真空管技術和創新半導體線路的優化組合。真空管確保我們的放大器擁有出色的聲音表現,而我們創新的晶體管線路則保證真空管能全面發揮其發燒音響的潛能。

相信音響迷都認同,真空管發展近百年來,技術早已完全成熟,大部分管機都是依循著幾套經典線路進行設計,所以要說出這些產品之間到底有何差異,實在是件不太容易的事。不過這次評論到來自德國的管機品牌Octave,狀況卻大不相同。因為Octave開宗明義就告訴大家,真空管放大其實還有很大的進步空間,絕不是停滯不前的技術。他們甚至認為,管機如果只是因循守舊,死守昔日經典線路,地位在Hi End音響中將只會節節敗退,終有一天被時代所淘汰。

難道Octave是在危言聳聽?不,他們這番說法當然是有道理的。Hi End音響的現實發展狀況是,音箱重播技術不斷進步,對擴大機的要求也不斷提升,數十年前歷經千錘百煉的管機線路,在當時雖然堪稱經典,但是到了今日,卻未必能夠滿足現代音箱的需求,這就是管機所面臨的最大危機。

問題是,管機真的還有進步的潛力嗎?Octave顯然知道他們該怎麼做。首先他們有製造變壓器的專業背景,對於管機研發絕對是一大利多。事實上,他們的創新技術,基本上就是建立在電源的強化與改良之上。其次,Octave的主事者Andreas Hofmann心態開放,不受傳統框架限制,真正能在觀念上重新思考管機的本質。在這次評論的HP 500 SE前級與MRE 130 單聲道後級身上,我們可以看到Octave致力突破真空管放大技術的成果。

要突破傳統管機設計之前,必須先瞭解傳統管機的問題所在,Andreas Hofmann的腦袋顯然非常清楚,我們可以把他對於管機的想法,整理成以下幾個關鍵問題。第一,真空管對管機重要嗎?許多玩家習慣從真空管的品牌、種類來判斷管機特性,對他們而言,真空管就是管機的代表。但事實上,真空管只是管機的一部份,而最終聲音表現,其實是所有設計整合出來的結果,光看真空管,絕對無法判斷好聲與否。

第二, 三極管比五極管好嗎?許多管機玩家堅持三極管音質較純,但是Andreas Hofmann卻獨排眾議,認為五極管同樣可以創造好聲,而且具有工作穩定、功率輸出更大的優點。他也非常清楚傳統五極管設計的缺點,在於失真較高,而且對付大動態的穩定性較差。但是這些問題其實並非出自于五極管本身,而主要在於線路設計。所以他針對線路進行改良,單獨設計另一組輔助電源直接供應五極管所需,如此一來,不但音質表現得以提升,同時解決了電壓浮動對五極管線路的影響,而且真空管本身的影響也因此降低。

面板上除了電源開關、訊源切換與音量旋鈕之外,另設有一個輸出增益切換,共有兩段調整,一段是正常輸出,一段是 -6dB 輸出,使用時可依照音箱效率高低,切換到最適合的狀態。如果音箱效率較高,原廠建議切到增益較低的 -6dB 處,如此一來音量才不會稍微轉大,重播音量就過於大聲。

第三,大功率管機可行嗎?管機功率並非不能做大,問題是大功率管機通常有聲音不夠細緻的缺點,音箱驅動能力也很難與大功率晶體機抗衡。不過Octave不因此妥協,一方面他們運用雙重星形接地與電壓隔離技術,開發出全新的電源供應系統,另一方面他們改良了輸入級設計,徹底排除音箱阻抗變動的影響,解決相位浮動問題。再搭配前述的改良版五極管線路,與精確的推挽放大架構,大幅提升了管機的驅動力。Octave宣稱MRE 130 足以對付負載阻抗低至二歐姆的音箱,拿來驅動Magnepan或Martin Logan等阻抗變化特大的音箱都不成問題,可見他們對於自家設計深具信心。

Octave 雖然不講究平衡線路,但 HP 500 SE 依然具備一組 XLR 平衡輸出,而且還是採用變壓器耦合的高檔設計,不但可以徹底隔離地線干擾,而且還能解決訊號相位偏移的問題。

第四,真空管壽命有限,也是管機必須面對的事實。Andreas Hofmann雖然不可能讓真空管長命百歲,但是卻有辦法讓這些珍貴元件延年益壽。所有Octave管機都具備獨家電源管理(Power Management)技術,利用「緩啟動」方式,延緩真空管燈絲加熱時間,避免開機瞬間的電壓突波衝擊,藉此降低真空管的耗損。其實這種緩啟動設計並不罕見,但是Octave的作法的確與眾不同。因為他們在線路中並不使用繼電器,而是利用電子晶片控制燈絲加熱與開機時間,緩啟動到正式開機的間隔也比一般設計要長,MRE 130 後級要等大約三分鐘,HP 500 SE前級則要等四分鐘,急性子的音響迷可能會覺得久了點,但是為了保護珍貴的真空管,短暫的等待絕對是值得的。

第五,無負回授的管機真的比較好嗎?Andreas Hofmann直接了當的告訴我們,有負回授的放大線路,才是理想的前級設計,所以HP 500 SE前級是有施加整體負回授的。他這麼做的理由是,負回授不僅可以排除線路與元件中不可避免的誤差,同時也能有效降低輸出阻抗。他認為前級的輸出阻抗最好低於 200 歐姆,否則動態與細節將會有所損失。

MRE 130 的四支 KT88/6550 功率管采手動調整偏壓設計,調整時先用面板右邊的旋鈕切換到欲調整的真空管,再依照頂板的 LED 指示燈,依序將四支功率管的調整到最適中的一致狀態。這些 LED 指示燈的誤差範圍只有 2%,精密度極高,而且調整起來非常簡單快速。

介紹過Octave的主要設計理念之後,讓我們把焦點拉回這次評論的主角HP 500 SE與MRE 130 前 後 級。在Octave的產品線中,這套前後級的地位僅次於旗艦Jubilee系列。HP 500SE採用兩級放大架構,輸入級由一支ECC82 三極管負責,輸出級則由兩支Siemens D3A/EF184 五極管,以純A類方式工作。線路板中最引人注目的,應該是前級中罕見的龐大電容陣列,整流部分則交由MOSFET晶體負責,將噪訊降到極低程度,可見Octave對於電源供應的重視。奇怪的是,HP 500 SE的主機殼中竟然沒有看到任何電源變壓器,這是怎麼回事?原來Octave為了徹底隔絕變壓器的磁漏干擾,所以將變壓器另外放在一個獨立的電源箱中了。這顆特別為HP 500 SE打造的電源變壓器,不但具備絕佳的高頻雜訊隔離能力,而且還能有效排除來自電源地線中的低頻雜訊,將電源淨化到接近電池供電的純淨程度。這種電源濾波能力,恐怕連一般電源處理器都不一定辦得到。

背板左邊的小撥杆除了可以切換 RCA 與 XLR 輸入端子,還可以切入靜音狀態,方便用家在不關機的狀態下更換線材。對於喜歡玩線的發燒友來說,這算是非常實用的設計。

再看到MRE 130 單聲道後級,它是從Octave另一款RE 280 兩聲道後級進化而來,每聲道使用四支 6550/KT88 功率管,推挽輸出 130 瓦功率,前端則以一支 6C5 與二支ECC82 訊號管做為驅動級。線路設計上採用了前述改良式的五極管放大架構,以及獨家電源供應技術,一方面強化了MRE 130 驅動低阻抗音箱的能力,一方面更將高頻重播頻寬向上提升到 80kHz之譜。

電源供應部分,每部MRE 130 配備了一顆大型電源變壓器、一顆輸出變壓器,以及兩顆大型濾波電容。陣仗已經十分嚇人了,但是Octave顯然還不滿足,另外還設計了Black Box外接式電源盒,讓MRE 130 或Octave其他後級與綜合擴大機的電源供應部分進一步升級。這個Black Box到底有何作用呢?它不僅可以提升MRE 130 的電流輸出能力,以便對抗更難驅動的音箱,還能讓擴大機免於電壓浮動與電源低頻噪訊的干擾。Black Box的使用方式十分「奇特」 ,接上MRE 130 後,這個電源箱不用另外再接電源線,所以感覺起來,好像是MRE 130 在對Black Box供電,而不是Black Box對MRE 130 提供額外電力。打開Black Box一探究竟,我才知道它的構造非常單純,裡面就是一個裝滿電容的「大水塘」 ,難怪它不需要另外接電,而是作為儲存電力之用。當音箱阻抗驟降,MRE 130 需要瞬間輸出大電流時,Black Box就扮演起救火員的角色,讓電流輸出不至於枯竭。Octave另外還有一個等級更高的Super Black Box可以選購,可想而知,它的內部就是一個電容量更大的「大水庫」 。原廠宣稱加上Black Box後,音樂重播將會更為輕鬆、節奏感更好,同時微弱細節更清晰、音像輪廓更明確、音場深度也將更好。剛好這次代理商送評的MRE 130 就是附帶Black Box的版本,讓我有機會實際驗證原廠的說法。

MRE 130 主機殼內部的最大特點,除了兩顆獨家繞制的變壓器與大型電容之外,用料也非常講究,線路板上的銅箔厚度有 130u,電容用得是低電感製品,真空管座則是純銀接點、陶瓷管座設計。

以往聆聽管機,我總是習慣從音質、音色的表現開始測試。不過既然Octave特別強調MRE 130的驅動力,這次我就先從低頻開始試聽。首先就挑戰「Tricycle」 專輯中的爵士鼓演奏,驅動起Elac FS 210 CE音箱,這套前後級讓我強烈感受到幾項特徵,第一,擊鼓瞬時速度飛快,鼓棒起落乾脆俐落,毫不拖泥帶水。第二,大鼓衝擊質感非常扎實凝聚,毫不肥厚鬆散,低頻密度甚至比許多晶體機還要高。第三,低頻氣勢非常寬闊而且穩健,即使大動態下,依然穩穩控制住音箱的低音單元。第四,音樂背景完全透明,音質細緻,毫無粗糙毛邊。上述四點低頻特徵,通常只有等級非常高的晶體機才能讓我感受得到,但是Octave這套前後級竟然毫不費力就展現出這些特質,甚至還附帶一項晶體機所不常具備的特點,那就是非常自然的低頻彈性。我曾經在許多優質管機的重播中,感受過這種自然的低頻彈性,不過Octave這套系統的表現仍略有不同,它的低頻彈性比一般管機更緊實精煉,但是卻不像許多晶體機徒具低頻勁道,質感卻流於僵硬。

如果再加上Black Box呢?我發現整體重播更為輕鬆,低頻均衡感維持不變,但是演奏更有活力。,事實上,我認為在這次評論中,Octave這套前後級的驅動力與低頻表現大概只發揮了不到八成。在試聽過程中,我不斷察覺FS 210CE音箱的實力已達極限,但是這套前後級卻似乎還有用不完的精力,如果有機會搭配等級更高的音箱,相信整體表現將會更為驚人。

在古典絃樂四重奏樂團中,來自德國,成立於1989 年的Artemis Quartet算是新生代樂團,他們的演奏熱情奔放,個性鮮明,但是卻依然能掌握樂曲的正統精髓。在這張專輯中,他們一共錄製了貝多芬的OP. 18/4 與 59/2 兩部作品,演奏速度快而緊湊,但卻不會流於急躁。從樂曲開頭到結束,聆聽情緒幾乎始終維持在最高昂專注的狀態,令人大呼過癮。

再測試弦樂表現,聆聽Artemis樂團演奏的貝多芬絃樂四重奏,弦樂音質沒有一般管機的染色,強奏力道也絲毫沒有柔化跡象,這套前後級所展現的,是一種精准、真實的美感。聆聽時,我發現我不只是專注在聆聽音質、音色這些局部錄音細節,而是能夠感受音樂整體的魅力,被四把提琴你來我往的緊湊演奏所吸引,不自覺的隨著活生的音樂韻律而搖頭晃腦。

鋼琴表現又是如何?聽布蘭德爾演奏的莫劄特鋼琴奏鳴曲,以往我總認為這份演奏的魅力,來自於鋼琴觸鍵間那一股朦朧飄渺的氣息,但是用Octave這套系統聽過,我才發現完全不是這麼回事。當雲霧散去,高音輕巧明朗的觸擊,泛音完整延伸,低頻均衡清晰明確的呈現時,這才叫做直接面對音樂,才能感受到演奏中所灌注的情感。

Octave HP 500 SE與MRE 130 這套前後級到底比較接近管機還是晶體機呢?老實說這種二分法對這套組合已經不再適用,因為它們已經打破了晶體與管機的界線。讓我們換個角度來認識這套組合,它們非常穩定可靠,驅動力足以對付大多數音箱,能忠實呈現真實樂器的質感、也可以完整展現音樂中的細微情感與激昂氣勢。它們讓我在整個試聽過程中,幾乎完整聽完了所有試聽曲目,捨不得按下CD唱盤的Stop鍵,彷佛每首曲子的時間都縮短了一般,絕無沈悶冷場之處。能夠如此沈醉在音樂之中,夫複又何求!

使用线、Siemens EF184/D3A×2。輸出、入端子:RCA輸入×4、XLR輸入×1,RCA前級輸出×2,錄音回路×1 組

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